La UCF: 20 años de progreso

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La UCF: 20 años de progreso
El Dr. Hitt asegura que, aún a los 71 años de edad, no tiene planes de retiro.
Foto: Migdalia Fernández. La Prensa

La dedicación y esfuerzo del Dr. Hitt durante estos 20 años han convertido a la UCF en una de las universidades más grandes no solo en la Florida sino también en todo el país, con casi 60,000 estudiantes y un campus que siempre está bajo expansión, con más de $1 mil millón en construcciones nuevas, incluyendo un estadio, arena, unión estudiantil, campuses regionales y un centro de salud para estudiantes.

A pesar de su prestigio, el Dr. Hitt, con un doctorado en psicología, mantiene un carácter humilde.

“Es muy fácil creer que las personas quieren tomarse una foto conmigo, cuando en realidad quieren tener una foto con el presidente de la universidad sea quien sea. Es importante para mí mantener esa distinción”.

Dr. Hitt, quien habla de manera pausada con un vocabulario rebuscado, asegura que durante sus años como presidente, él ha puesto mucho énfasis en traer la diversidad cultural a la universidad, la integración de la comunidad, el crecimiento de la institución y elevar la calidad del estudiantado.

Otros en la comunidad de Orlando están de acuerdo. Tico Pérez, miembro de la Junta de Gobernadores del Sistema Universitario de Florida, comenta que el Dr. Hitt ha dejado una increíble marca en la Florida Central.

“Cuando los historiadores miren hacia atrás recordarán a John Hitt al lado de visionarios como Walt Disney, Martin Andersen (antiguo publisher del Orlando Sentinel) y algunos otros muy pocos que han sido agentes de un cambio transformativo”, comentó Pérez. Los esfuerzos del Dr. Hitt para la expansión de la Universidad y la comunidad “han sido extraordinarios”, dijo.

Y, por supuesto, esos esfuerzos han tenido un impacto grande en la comunidad latina de Orlando.

El crecimiento de la población estudiantil en la UCF ha sido exponencial. En el año 1992, a la llegada del Dr. Hitt a la presidencia, había un total de unos 21,267 estudiantes. Hoy día, de acuerdo con las cifras de otoño 2011, hay unos 58,698 estudiantes activos, un aumento de un 176%.

El ritmo de crecimiento en el número de estudiantes de grupos minoritarios no se ha quedado atrás. Antes de la llegada del Dr. Hitt los estudiantes de minorías eran apenas 3,283, un incremento de un 567%. Los estudiantes de minorías además componen casi el 40% del estudiantado, cifra récord para la UCF.

La comunidad de origen hispana ha sido una de las más grandes en crecimiento durante estos 20 años. De unos 1,434 en el 1991, hoy día suman 10,358 estudiantes latinos, o un aumento del 622%. Y la retención de estudiantes hispanos ahora es 87.2% versus 71.3% en el 1990.

Es importante destacar que el crecimiento de la comunidad hispana en la población estudiantil ha sobrepasado el crecimiento general en inscripciones universitarias. Pero la UCF ha hecho esfuerzos significativos en la retención de estos estudiantes y en ayudarlos a graduarse.

Como parte de una estrategia para incluir a todos, el Dr. Hitt se ha ocupado de la contratación de maestros y personal bilingüe en los departamentos que lo ameritan, incluyendo el Departamento de Servicios Multiculturales y el Departamento de Estudios Latinoamericanos, entre otros.

El Dr. Hitt atribuye su éxito en el crecimiento de la Universidad a la creación de enlaces con la comunidad. Uno de esos enlaces es su relación directa con Valencia College, el colegio universitario con una alta matrícula de hispanos y que más estudiantes le pasan a la UCF. Por ejemplo, uno de cada cuatro estudiantes graduados de UCF ha obtenido su educación previa en Valencia.

“La relación de UCF con Valencia ha sido la relación más poderosa en el traspaso de estudiantes en la nación americana. Es un proceso sin esfuerzo”, explicó Sandy Shugart, presidente de Valencia. “Esto hace que la UCF mantenga su compromiso con el acceso a la educación con la comunidad local, mientras emerge como una institución a nivel nacional”, asegura Shugart.

“Sin el liderazgo de John (Hitt), esto nunca hubiera ocurrido”, dijo.

Según el Dr. Hitt, uno de sus logros más anhelados que se cumplió en realidad es la creación de la Escuela de Medicina, que “muchos creyeron que era algo casi imposible”, dice.

Para muchos en la comunidad, como Tico Pérez y Sandy Shugart, es imposible pensar que el Dr. Hitt se jubile.

Pero el Dr. Hitt asegura que, aunque tiene 71 años, habrán varios años mas de él en la presidencia, ya que “dedicar mi tiempo y esfuerzo al crecimiento de la educación ha sido una promesa de vida y es mi pasión”.