Pioneras hispanas que han empoderado a la comunidad de la Florida Central

Pioneras hispanas que han empoderado a la comunidad de la Florida Central
Un grupo de pioneras líderes hispanas que con su trabajo han promovido notablemente el desarrollo de la comunidad latina en Orlando. (Roxana de la Riva / La Prensa)
Foto: Roxana de la Riva / La Prensa

En la Florida Central hay muchas mujeres que se convirtieron en pioneras por distintos motivos: desde luchar por representación hispana en las distintas áreas del Gobierno y ayudar a recaudar fondos para causas sociales hasta empoderar a su comunidad con acceso a servicios y educación. Son líderes comunitarias con más de 20 años luchando por un futuro mejor para los hispanos. ¿Las conoces? Aunque no están todas, en La Prensa presentamos una pequeña selección.

El periódico La Prensa y sus patrocinadores unen esfuerzos para realizar la edición número 12 de su evento estelar Mujeres Destacadas. Este año es distinto, con un enfoque ‘Ella para Él’, y queremos que sea usted, dama, quien nomine a ese caballero especial, para ser premiado como ‘Hombre Destacado 2019’.

En tanto, reconocemos a las mujeres pioneras y líderes que llegaron a una reunión en The Country Club of Orlando, organizada por Karen Díaz de Suárez, activista comunitaria. Participaron 18 mujeres, entre las que destacó la comisionada del Distrito 4 del Condado de Orange, Maribel Gómez Cordero, y que su elección se considera “un sueño hecho realidad”.

“Me gana la emoción que me mencionen, porque siempre quiero hacer lo correcto y servir a la comunidad”, dijo la comisionada puertorriqueña. “Llegué a Orlando hace 23 años y desde entonces estoy sirviendo al pueblo y a la comunidad de fe. Me llena de orgullo y mucha alegría participar en esta foto y con todas estas mujeres que han participado en esta comunidad”.

“Fue emocionante reunir y reconocer a estas mujeres, de diferentes ideologías, republicanas, demócratas, no partidistas, pero que cuando se necesita ayudar dicen presente. Hay mujeres puertorriqueñas, cubanas, ecuatorianas, dominicanas. No todas están aquí, pero se les toma en cuenta, mujeres que llevan más de 20 años trabajando para la comunidad hispana”, señaló Díaz de Suárez.

Díaz de Suárez, llegó a Orlando en 1994. Fue presidenta de Latinos en Acción, una de las primeras organizaciones que lideró una coalición que viajó a Washington para reunirse con el secretario de la Vivienda y pedir ayuda. También participó en la ‘Marcha de la dignidad’ el 7 de noviembre de 1996, para protestar contra un periódico local en inglés que había escrito artículos contra los puertorriqueños. La activista llegó a Orlando bajo el programa de protección a testigos. Ella trabajaba como agente encubierta en Puerto Rico. “Cuando hubo una redada contra narcotraficantes y policías corruptos, mi vida se puso en peligro y me trajo el Departamento de Justicia a Orlando”, recordó.

Mercy McCall es una líder empresarial experimentada en el área de las finanzas que ha ayudado a muchos hispanos a tener un negocio propio. “Yo creo que el triunfo del negociante hispano en la Florida Central se viene sintiendo por muchos años. Hoy tenemos organizaciones como la Cámara de Comercio Hispana de Metro Orlando (HCCMO) y Prospera, que son el producto del desarrollo positivo económico”, aseguró.

McCall salió de Cuba en 1966. Pasó los primeros años de su exilio en Nueva York. Llegó a Florida Central, divorciada con un niño de un año. Muchas de sus compañeras recuerdan que el Banco Popular, a cargo de McCall, brindaba un espacio para tener un radio maratón y así la gente pudiera llegar a entregar sus donaciones. Lo recaudado iba a instituciones que ayudan a niños con parálisis cerebral.

Maritza Sanz, presidenta y fundadora de Latino Leadership, ayuda a la comunidad con servicios de alimentos, vivienda, salud y otras necesidades básicas. Su labor empezó hace 32 años con la organización Casa Las Américas. Reconoce que los hispanos han adelantado pero queda mucho por hacer. “Es hora de que se aplauda a la comunidad hispana por todos los logros y la lucha que lleva continuamente”, comentó la líder comunitaria.

Trini Quiroz, quien tiene 25 años en Orlando, relató la adversidad enfrentada por el liderato hispano. “Si un grupo está haciendo algo, viene otro grupo que le parece que tiene que hacerlo mejor, sin saber cómo, y entorpece el trabajo que otras personas han comenzado a hacer”, dijo la activista que nació en Guayaquil, Ecuador, y se crió en Nueva York.

De izquierda a derecha Maribel Gómez Cordero, Monserrate Vargas, Zoraida Ríos Andino y Trini Quiroz. (Roxana de la Riva / La Prensa)

Maritza Beltrán lleva 28 años en Orlando. Recuerda que fue de las fundadoras de la primera emisora en español y participó en un programa de televisión que fue el primero en Orlando, llamado ‘Por un mundo mejor’. Beltrán nació en Cárdenas, Cuba y fue de las pioneras en hacer radio maratones en Orlando. “La última vez que hicimos un radiomaratón para St. Jude terminamos recolectando $190,000. También se hizo para niños con cáncer, para ayudar a damnificados por huracanes y terremotos. Ahora vemos que hay muchas emisoras de radio y canales de televisión en español. Yo creo que lo más importante es servir a la comunidad, dar la mano, decir estoy presente para ayudar”, aseguró.

Alicia Ramírez llegó Orlando en 1982 “cuando había más naranjas que gente”. Comentó que entonces la gente apenas hablaba español. Ella fue la primera coordinadora de la Oficina de Asistencia Local para Hispanos (HOLA), creada por el alcalde de Orlando, Buddy Dyer para ayudar a los hispanos que recién llegaban a la ciudad. “Fue inicialmente un contrato que se le dio a Latino Leadership y después de dos años decidieron hacerlo agencia del gobierno, yo estaba trabajando para el municipio en el Departamento de Policía y el alcalde me pidió que dirigiera la oficina de HOLA. Todavía existe esa oficina donde la gente puede ir y conectarse con los servicios locales”, recordó Ramírez.

Bertica Cabrera Morris llegó en 1978 a Orlando y su trabajo ha sido en el área de relaciones públicas y de política. Fue la primera presidenta hispana del Valencia Community College y la primera hispana en las escuelas públicas del Condado de Orange que tuvo un cargo de administradora. “Creo que el éxito es ser el mejor en lo que yo estoy haciendo, ser americana de descendencia hispana, no ser la hispana sino ser parte de la comunidad, no separatista”, dijo la anfitriona de la reunión.

Pura Delgado lleva 29 años en Orlando. Nació en Yabucoa, Puerto Rico, aunque mucho de su trabajo lo hizo en New Haven y en la Universidad de Yale. Fue la primera hispana en una campaña presidencial en Orlando y ayudó a promover la campaña del presidente Bill Clinton en 1996. “La ganamos, pero fue un trabajo muy fuerte porque hicimos campaña en todo el Corredor de la I-4”, aseguró.

Sylvette Santos, además de ser voluntaria en varias organizaciones, lleva un exitoso negocio de bienes raíces. Ella tiene 22 años en Orlando, el mismo tiempo de empresaria. “He colaborado con diferentes organizaciones, pues tengo un sentimiento de servir a la comunidad. Yo vengo de Puerto Rico y he visto en los últimos años un desarrollo inmenso tanto de la gente de aquí como de la que viene de otros países buscando residencia en Florida Central como lugar preferido de vivienda”, señaló la empresaria.

María Judith Sánchez lleva 29 años como voluntaria para distintas organizaciones. Ella trabajaba en las escuelas del Condado de Orange dando consejería a niños y jóvenes, en su mayoría hispanos, siempre dispuesta a ayudar en organizaciones como la HCCMO, y ha sido voluntaria organizando suministros donados para los damnificados por el huracán María.

De izquierda a derecha Karen Díaz de Suárez, Maribel Gómez Cordero, Betsy Franceschini y Maritza Beltrán. (Roxana de la Riva / La Prensa)

Zoraida Ríos-Andino, activista por los derechos de los puertorriqueños, demandó en 2011 junto con otras personas a la Comisión del Condado de Orange por desbaratar el único distrito de mayoría hispana. En la actualidad señaló que es necesario analizar los resultados después de las elecciones. “Hay que tener mucho cuidado cuando en el 2020 venga el rediseño de distritos porque nos pueden sorprender”, aseguró Ríos-Andino, quien impulsa el proyecto de escribir un libro con la historia de mujeres líderes puertorriqueñas de Orlando.

Gladys Casteleiro, con 42 años en Orlando, comenzó en la Asociación Borinqueña. Fundó una escuela para estudiantes que no habían terminado el cuarto año (secundaria) y para mujeres con necesidades económicas. Originaria de Puerto Rico, reconoce que la comunidad hispana ha crecido mucho, más de lo que se esperaba. “Creo que hay muchas organizaciones que están ayudando bastante, pero hay otras que deberían dar orientación a las personas que van llegando, de que este no es un estado que va a mantener a las personas, que es un lugar para levantar y comenzar su propio camino”, señaló.

Zulma Vélez-Estrada llegó de San Juan en 1991. Ha trabajado en los condados de Osceola y Orange. Se incorporó en 1992 al Departamento de Educación para certificar a las maestras. En 1996 comenzó su carrera política y comunitaria con la elección de Roberto Guevara como primer comisionado puertorriqueño en Osceola. Fue directora interina de la Oficina de Asuntos Federales de Puerto Rico (PRFAA) y estuvo a cargo de un programa masivo de inscripción de votantes en Florida, el cual ha sido el más grande y exitoso del estado.

Monserrate Vargas, con 32 años en Orlando, ha impulsado la cultura puertorriqueña. Actualmente, como presidenta de La Casa de Puerto Rico exalta los valores boricuas y reconoce a los líderes hispanos a través del premio El Coquí de Oro que entrega desde hace 27 años a personas que se han destacado en la comunidad. Es natural del Cabo Rojo, Puerto Rico.

Betsy Franceschini, una profesional de sólida formación académica con especialidad en el área de negocios y líder connotada de la comunidad hispana, se ha destacado como activista de primera línea de la diáspora puertorriqueña en los más de 30 años que ha dedicado para ayudar a construir una sociedad fuerte para los puertorriqueños e hispanos en la Florida Central.

Ejerció exitosamente la función de directora regional de PRFAA en Florida de 2013 a 2016 y actualmente se desempeña como directora estatal de la Federación Hispana, en la cual se ha destacado en desarrollar y apoyar servicios enfocados en mejorar la calidad de vida de las familias hispanas en la Florida.

Nominaciones para ‘Mujeres Destacadas, ‘Ella para Él’

Envíe sus nominaciones al email Maritza.Beltran@LaPrensaOrlando.com antes del primero de febrero del 2019.