Comisionados de Orange otorgan a Universal $125 millones para construcción de carretera

Comisionados de Orange otorgan a Universal $125 millones para construcción de carretera
El proyecto Epic Universe, la expansión de Universal Orlando que planea abrir en 2023.
Foto: Cortesía

El martes 17 de diciembre fue inusualmente intenso en la Comisión del Condado de Orange. Tras horas de testimonios en una audiencia pública donde cientos de personas se presentaron para expresar sus preocupaciones sobre el plan de otorgar $125 millones a Universal Orlando para ayudarle a expandir Kirkman Road al EpicUniverse, el próximo parque temático de la compañía. Ya noche, los comisionados votaron 4-3 a favor de aprobar esos fondos para construir un nuevo camino.

Según Jerry Demings, alcalde del Condado de Orange, se aprobaron las recomendaciones del grupo de Trabajo de Vivienda para Todos que dio visto bueno a resoluciones en apoyo al Osceola Parkway y Kirkman Road porque, afirman, estos caminos mejorarán la movilidad regional.

Pero las comisionadas Mayra Uribe, Emily Bonilla y Maribel Cordero votaron en contra, pues creen que no se está siendo sensato en cuanto al manejo de esos fondos, según explicó Uribe durante la audiencia.

“Como oriundo de Orlando, estaba motivado para liderar estos esfuerzos debido a mi experiencia y preocupación por la difícil situación de todas las personas. Soy el orgulloso hijo de obreros. Mi padre era taxista y mi madre era mucama. Cuando era adolescente, trabajé como lavaplatos en un parque temático mientras estudiaba en la universidad. Muchos de mis amigos y familiares hicieron lo mismo. Mi administración continuará luchando por los pobres y marginados para garantizar que se les brinden oportunidades para prosperar”, dijo Demings en un comunicado de prensa después de la aprobación de los fondos.

El incentivo que el Condado le otorga al parque temático es para la extensión de Kirkman Road, que conecta a la propiedad de Universal de 750 acres donde se encontrará su futura atracción, EpicUniverse. Universal Studios también planea contribuir con $160 millones al proyecto, que se espera cueste $315 millones.

El proyecto propuesto tendría seis carriles de tráfico desde Carrier Road hasta Universal Boulevard, donde se espera que EpicUniverse abra en 2023. El acuerdo ha sido un tema candente para los residentes porque los $125 millones saldrán del área de reurbanización de la comunidad, específicamente para el corredor I-Drive, que recauda en impuestos de parte del distrito que incluye International Drive. Los críticos del acuerdo dicen que ayudará a una corporación en lugar de beneficiar a las personas que viven en el área. Mientras, varios empleados de Universal Orlando salieron en apoyo de la votación el martes, vistiendo camisetas de parques temáticos.

También el martes, los comisionados votaron sobre el plan de acción de 10 años del alcalde Demings, para construir viviendas asequibles. Como parte de ese plan, John Sprouls, ejecutivo de Universal Parks and Resorts Resorts, dijo que la compañía de parques temáticos pondrá a disposición 20 acres de tierra para albergar cerca de 1,000 unidades de viviendas de uso mixto.

“No veo ningún perdedor en las acciones tomadas por el Condado de Orange, sino solo ganadores. Nuestras familias se beneficiarán como lo sugirió el economista Sean Snaith durante el testimonio público en la reunión de la comisión. La expansión de Universal creará miles de empleos que tendrán un impacto multimillonario en la Florida Central”, agregó Demings.

Por su parte, Sprouls había pedido el apoyo al proyecto de Universal. “Recientemente anunciamos EpicUniverse, el nuevo destino de parques temáticos de nuestra compañía y nuestra inversión más grande de la historia en Florida. Pensamos que era una gran noticia para nuestra empresa, los miembros de nuestro equipo y nuestra comunidad.Estamos creando 14,000 nuevos empleos.  El salario inicial será de $15 la hora, o más de $30,000 al año para los miembros del equipo de tiempo completo. Esto es solo a nivel inicial. También estaremos contratando para miles de puestos profesionales, técnicos, culinarios y otros puestos especializados”, explicó el ejecutivo de Universal.

Agregó que un estudio de UCF les ayudó a determinar que con tan solo la construcción del nuevo parque se contribuirá con un total adicional de $11,500 millones. Este dinero se queda en Florida y se destina a empresas, residentes y a la comunidad. Los miembros de Universal realizaron labores de voluntariado durantede 40,000 horas con grupos comunitarios el año pasado y donaron más de $16 millones en efectivo o en donativos en especie el año pasado.

“Anunciamos una asociación con el Condado de Orange para construir la extensión de Kirkman Road. El Condado ha buscado un socio para cofinanciar este proyecto durante más de 20 años. Y aunque podríamos haber construido un camino más pequeño, privado y mucho menos costoso que hubiera hecho lo que necesitábamos, decidimos convertirnos en ese socio. Ahora, tenemos un camino que nos beneficiará no solo a nosotros, sino a toda la región. El Condado no pagará más de $125 millones y nosotros pagaremos el resto ($165 millones). Y, a diferencia de lo que algunas personas quisieran hacer creer, la parte del Condado no resultará en un nuevo impuesto para los propietarios de viviendas. Proviene principalmente de un fondo existente del International Drive Community Redevelopment Area dedicado a mejoras de transporte”, dijo el ejecutivo.

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